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P108 以柔性机器人系统帮助客户应对变化

——访北京极智嘉科技有限公司创始人兼CEO郑勇

来源:2017年第9期(总第209期) 作者:本刊编辑部 浏览:

         客户对自动化物流解决方案的选择取决于其业务特点以及对整个供应链和物流体系的设计要求。如果强调的是物流系统的柔性,是物流的快速响应能力,那么机器人这种高度柔性的自动化解决方案无疑能够帮助客户灵活、快速地应对市场变化,满足业务需求。
         在10万台亚马逊Kiva机器人成功运用的背书下,近几年我国智能仓储机器人迎来爆发式增长。反应迅速的北京极智嘉科技有限公司(Geek+)率先在2015年“双11”发布机器人产品,并凭借由清华、中科院等高校博/硕士组成的实力强劲的技术团队,发展成为国内应用案例最多、业务规模最大的智能仓储机器人企业之一。不到两年时间,Geek+已在电商、零售、医药、制造等行业拥有超过20个项目,正式商用的机器人数量已近千台,单仓最大日出货能力超过100,000件。8月,Geek+宣布成功进入日本市场,海外首个货到人智能仓储机器人系统项目落地。
 
         国内项目遍地开花,国外市场迅速找到突破口。Geek+用丰富的案例和快速的市场拓展证明了公司的实力。那么,Geek+的优势有哪些?智能仓储机器人的应用现状和市场前景如何?面临哪些技术瓶颈与发展趋势?针对这些问题,记者采访了北京极智嘉科技有限公司创始人兼CEO郑勇。
 
记者:目前物流机器人在仓储领域备受追捧。您是如何看待其市场需求及发展前景的?
 
         郑勇:从市场新进入者的角度来看,目前智能仓储机器人市场的确很热,机器人公司、AGV公司、物流自动化设备公司、物流系统集成商等纷纷加入这个行业;但是从市场空间角度来看,智能仓储机器人市场还没有完全打开,实际需求与新进入者的热闹局面相去甚远。
         自动化无疑是仓储物流行业的发展方向,市场上已有多种不同的自动化物流解决方案,机器人解决方案只是其中之一。每种方案都有其适用性,客户选择哪种方案取决于其业务特点以及对整个供应链和物流体系的设计要求。如果客户强调的是物流系统的柔性,是物流的快速响应能力,那么机器人这种高度柔性的自动化方案无疑能够帮助客户灵活、快速地应对市场变化,满足业务需求;如果客户强调的是精益物流,并且有稳定的业务量,此时传统的自动化设备在提高物流效率和节省仓储面积方面更有优势。从这个层面来看,尽管机器人解决方案的柔性自动化优势非常确定,但是其在整个自动化物流解决方案中所占的比例究竟有多高还是未知数,最终能够占据多大市场份额也难以确定。
 
         从Geek+以及行业伙伴完成的项目来看,大部分客户均为初次使用机器人系统,对该系统的信任度虽不断提升,但是对项目进行复制和大规模拓展的客户并不多。因此,我认为目前仍处于市场培育阶段,只有当客户真正意识到机器人系统的价值,不断调整供应链和物流体系设计,让机器人系统有更大应用空间,并且进行规模化复制时,行业才真正步入春天,真正迎来市场爆发。
 
记者:目前智能仓储机器人有哪些种类和具体的解决方案?其特点是怎样的?
 
         郑勇:智能仓储机器人并没有非常统一的分类体系,一般来说根据作业流程和方式的不同,有两大类典型的解决方案。
 
         一类是行业主流的“货到人”系统,如亚马逊Kiva机器人系统,这也是Geek+和行业伙伴均在提供的解决方案。该系统的最大特点在于机器人的导航方式——机器人需要穿过货架,因此对导航精度要求特别高。目前,性价比和精度最高的导航方式为二维码导航。
 
         另一类是“订单到人”系统(目前业内没有标准叫法),即不改变货架位置,机器人搬运的不是货架而是订单商品,以机器人替代人进行长距离的行走,拣选人员只在局部区域内行走并完成拣货。由于该系统需要机器人与人协同工作,仓库内既有人,也有物流设备在移动,因此该系统中的机器人一般不采用二维码导航,而是比较新的SLAM(即时定位与地图构建)导航方式。
 
         对比两个系统的特点,由于“订单到人”系统仍然需要拣选人员进行一定距离的行走,在效率方面明显低于“货到人”系统;在省人力方面,“订单到人”系统也只能节省30%~40%的拣货人员,而“货到人”系统可以节省60%~70%。总的来说,“货到人”系统对仓库的改造更大,在无人仓技术发展方面更有优势;“订单到人”系统和人工拣选模式区别不大,对整个仓储运营模式的调整较少,更容易分阶段应用。尽管“订单到人”系统对人的替代有限,目前全球范围均处于试验摸索阶段,但是在工业制造等领域仍非常有市场前景。目前,LOCUS、Fetch 6River等国外智能仓储机器人公司均在往”订单到人”系统方向拓展。
 
记者:Geek+专注于提供以机器人为核心的智能仓储解决方案,主要的机器人产品和解决方案有哪些?您认为Geek+的优势体现在哪些方面?
 
         郑勇:Geek+智能仓储机器人应用最为广泛的领域主要分为三大类:一是电商零售仓库拆零拣选的“货到人”系统及订单到人系统;二是工业制造环境的自动化搬运系统;三是快递企业包裹分拣中心的分拣系统。
 
         经过近两年时间的发展,Geek+陆续与天猫超市、唯品会、苏宁、联华超市、国药等各行业领军企业建立了合作,也积累下独特的优势。
 
         首先,机器人及软件技术优势。在机器人方面,Geek+自2015年推出第一代机器人产品至今已经完成了4次升级,即将推出第五代产品;产品载重覆盖500~1000kg的主流机器人,100kg左右的“订单到人”轻型机器人,以及1.5t以上的大载重机器人。在软件方面,Geek+通过丰富的案例,不断完善软件能力。
 
         其次,丰富的经验积累优势。Geek+通过20多个项目,吸收了大量、长时间的实际现场运营经验,建立起更强的细节优化能力。Geek+从发布产品到实际应用再到系统稳定应用,经历了漫长的过程,这是Geek+一步步实践摸索,产品一代代迭代优化积累的优势,也是真正了解和解决客户需求,提供稳定可靠的机器人系统的基础。
 
         第三,技术实力和团队优势。目前,Geek+团队规模接近200人,研发技术人员均是行业拔尖的人才。
第四,服务优势。Geek+逐步在华北、华南、华中、华东四个大区建立了自己的机器人仓库运维中心,保证更快地为客户提供售前与售后服务支持。
 
         未来,Geek+还将不断增强在技术、经验、团队等方面的领先优势,进一步拉开与竞争对手的差距。值得一提的是,随着公司把业务扩展到日本等海外市场,代表公司产品在稳定性和可靠性方面已经上升到更高的水平,这也是我们对行业前景拥有足够信心的体现。
 
记者:请您结合Geek+的经验,谈一谈智能仓储机器人解决方案主要有哪些技术难点?
 
         郑勇:智能仓储机器人解决方案的技术难点主要体现在三个方面。
         在机器人技术方面,难点在于要保证机器人具有快速稳定的行走能力,精准的导航技术,对二维码能够快速识别,对地面有很好的适应性,具有比较大的承载能力,机器人结构的紧凑程度等等,这些都是拉开机器人公司技术差距的重要因素。
 
         在软件系统方面,由于系统需要管理多个机器人并实现高效率作业,因此对算法的要求比较高。同时更加困难的是如何确保系统功能满足客户的业务需求。因为机器人系统需要承担WMS系统的能力,而WMS本身就是一个非常复杂的软件系统,仅这一点就使纯机器人公司或者没有WMS能力的公司很难在机器人系统效率上发挥优势。因此,做出一台能够运行的机器人不难,但是要真正投入应用,必须依靠大量的软件开发工作和算法支撑。
 
         在实施应用方面,会有诸多细节影响到整个系统效率的呈现,比如二维码标签的材质、黏贴方式,货架的设计与结构,货架上料箱的摆放,拣选工位的设计等等。
 
         Geek+通过多个项目的具体实践和不断投入研发,基本已经解决了以上技术难题。对我们来说,目前最难的是如何让客户充分认识到机器人系统的价值,如何更有效地培育与开拓市场。
 
记者:请您谈一谈智能仓储机器人市场培育过程中遇到哪些难题?有哪些解决方法?
 
         郑勇:据统计,未来中国的人工成本将每年上升至少7%;人员招聘、管理的难度越来越大;促销季还需要临时增加大量人员,这些行业痛点越来越明显。仓储自动化的本质是用自动化设备、用机器人来代替人,以降低人工成本。然而,客户要上自动化系统就必须考虑投资回报,这成为包括智能仓储机器人在内的自动化物流系统落地实施最明显的瓶颈。主要表现在,一方面,如果仓库SKU数比较少,那便意味着拣选区域小,人工效率高,自动化投资回报周期不好计算,客户接受度较差;另一方面,自动化设备的优势在于可以24小时运转,如果仓库订单量不够,那么自动化设备将长时间呆滞,系统投资回报时间也会成倍增加。此外,智能仓储机器人解决方案还存在对高位仓储空间利用率低的问题。由于行业仓库规划多为高位库,理论上虽可以建多层平台运行机器人系统,但是消防规范会形成制约。以上三方面原因都使得目前机器人系统的应用未能大规模铺开。
 
         不过,随着越来越多的客户将小仓库集中成中大型仓库,并采用第三方物流服务,自动化设备替代人工的进程将加快。更为重要的是,机器人行业也在不断调整服务模式以降低客户的投资风险,如推出仓储代运营服务,即由机器人厂商帮助客户建设、管理、维护整套机器人系统。这种模式的优势在于:
 
         首先,可以大幅降低客户的初始投资;
         其次,通过与客户合作,有助于更好地理解其业务需求,并且机器人系统的柔性和可扩展性可以随时应对客户的业务需求变化,利用优化算法将整个系统的效率提升到最高水平;
 
         第三,机器人公司管理多个仓库时,可以根据不同客户的业务需要灵活调配机器人,使机器人在不同的仓库之间实现共用共享。
 
         因此,我们认为机器人系统带来的革命不仅仅是柔性自动化,也是设备供应商与客户之间的合作方式革命。
 
记者:除了推进机器人系统代运营模式,未来Geek+还有哪些重点发展策略?
 
         郑勇:由于客户需求是多种多样的,而不同的自动化解决方案也有各自的优势,因此,未来我们会更多地考虑客户的不同需求,把“货到人”、“订单到人”、智能叉车、自动输送线和分拣线、自动化立体仓库等不同的技术方案结合在一起,为客户提供最适合的解决方案。近日,Geek+刚刚与合作伙伴完成了一个“货到机器人”与智能叉车相结合的柔性立体存储系统项目。
 
         与其他方案不同,机器人系统最有生命力、最具竞争力的特质在于其灵活应对变化的能力。因此Geek+在为客户提供仓库或配送中心整体规划集成服务时,将更加注重客户面临的市场环境变化——一方面竞争越来越激烈,市场格局不断调整;另一方面消费者的喜好也更加多样化,导致客户需求不断变化,从而帮助客户建立灵活应对变化的能力。



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